なぜあくびはうつるのか?
最新の研究から有力な3つの仮説を紹介

Why is yawning contagious? #1/2

なぜあくびはうつってしまうのでしょうか? その原因を探る最新の研究から、3つの有力な仮説をご紹介します。2つは生理的なもの、1つは心理的なものです。研究の中では、人のあくびが犬にもうつるなど、面白いことがわかってきています。それではさっそく解説していきましょう。(TED-Edより)

あくびは生理的に誘発されている?

誰かのあくびがうつったことはありませんか? 特に疲れているわけではないのに、口が大きく開き、大きなあくびが出てしまったというようなことが。

この現象は、「伝染性のあくび」として知られています。なぜそれが起きるのか完全には解明できていませんが、最近の研究によってたくさんの仮説があります。

その中のもっとも有力なものを、いくつか見ていきましょう。まずは2つの生理面の仮説を紹介し、その後、心理面の仮説を説明します。

最初の生理面の仮説は、伝染性のあくびは特殊な刺激によって引き起こされるとしています。その刺激とは、最初のあくびです。これは「固定的行動パターン」と言われています。反射のようなものだと考えてください。

あなたのあくびは、私のあくびを誘発します。ドミノのように、ある人のあくびは、それを見ていた近くの人のあくびを誘います。いったんその反射が引き起こされると、自然の流れには逆らえません。

一度始まったあくびを止めようとしたことはありますか? 基本的には不可能ですね。

あくびを誘発するカメレオン効果

もうひとつの生理面の仮説は、「無意思的模倣」または「カメレオン効果」として知られています。これは無意識のうちに、他の人の行動を真似してしまうときに起こります。かすかで意図しない真似の動作です。

人はお互いの体勢を真似する傾向にあります。もしあなたが足を組んでいる人の向かい側に座っていたら、あなたも足を組んでしまうかもしれません。人は無意識のうちに、他人の行動をコピーしているからです。

このカメレオン効果は、「ミラーニューロン」という特殊な神経細胞によって可能だと考えられています。

ミラーニューロンは脳細胞の一種で、他人のアクションを見たときに、自分も同様のアクションを起こそうと反応します。

これは学習と自己認識において重要なものです。たとえば、他人が編み物や、口紅を塗っているのを見ているときに、同じ行動をより正確に行うのを手助けします。

fMRI(functional Magnetic Resonance Imaging)を使ったニューロイメージング研究では、他人のあくびを見たり、聞いたりするだけでも、ミラーニューロンのある脳の特定のエリアが反応する傾向にあることがわかっています。

逆に言うと、それが我々に同じアクション、つまりあくびを起こさせているということです。

近しい人への共感があくびを誘う

心理面の仮説も、同様にこのミラーニューロンの働きを含みます。これは「共感あくび」と言われています。

共感とは他の誰かの気持ちを理解し、感情を共有するための能力です。我々人間のように、社会的な動物には不可欠な能力ですね。

近年の神経科学研究で、ミラーニューロンの部分集合が、深いレベルでの他人の気持ちへの共感に関わっているということがわかりました。

科学者たちは、先ほど述べた1つ目の仮説「固定的行動パターン」を検証する際に、このあくびに対する共感反応を発見しました。

この研究は、犬が人間のあくびのかすかな音にも反射反応を起こすことを検証するために設計されました。研究の結果、それが正しいことがわかりましたが、他にもおもしろい事実が発見されました。

犬は親密な相手のあくびに対して、より頻繁にあくびをするのです。見知らぬ人よりも、飼い主などのあくびに対してです。

この研究につづく、人類や霊長類に関する他の研究も、他人よりも友人のあくびが伝染しやすいことを明らかにしました。

伝染性のあくびは、4〜5歳のころから始まります。子どもが他人の感情を正しく認識する能力を高める時期です。

次にあくびをしたときに、起こったことを考えてみよう

神経科学研究はこの共感能力にもとづいて、伝染性のあくびの証明を目指していますが、実際に何が起きているのかを解明するためには、さらなる研究が必要です。

正解はまったく異なる仮説の中にある可能性だってあるのです。

次にあくびをしたときは、何が起こったのか少し考えてみてください。あくびのことを考えていたか? 近くにいる人があくびをしたか? その人は知らない人か、身近な人か?

そして、ちょうど今、あくびをしたりしていませんか?

<続きは近日公開>

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TED(テッド)

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1 なぜあくびはうつるのか? 最新の研究から有力な3つの仮説を紹介
2 近日公開予定

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