私が整形外科医をやめた2つの理由

山中伸弥氏:京都大学iPS細胞研究所の山中です。今日はよろしくお願いします。私の人生の中で、有名な研究者の後に講演させて頂くことは何度もありましたが、まさかYOSHIKIさんの素晴らしい音楽、トークの後に講演することが起こるとは、夢にも思っていませんでした。

ちょっと動揺しておりますが、頑張っていきたいと思います。またこのような機会いただきまして、三木谷さん本当にありがとうございます。先ほどご紹介にもありましたが、昨年第1回イノベーション大賞を受賞させて頂きました。本当にありがとうございます。

私、今は研究をしておりますが、30年前は整形外科医をしておりました。2つの理由で整形外科医を辞めました。1つ目の理由は手術が下手だった。この手術が下手な外科医というのは、ピアノが下手なピアニストと同じくらい悲惨であります。仕事にならないということで、それが1個目の理由です。

2つ目の理由は、僕とは違って優秀な整形外科医がたくさんおられるのですが、どんなに優秀な整形外科医であっても治せない怪我や病気の患者さんがたくさんいる。それが2つ目の理由です。

例えば脊髄損傷。私もラグビーや柔道をやっていましたから、知り合いでこのようなたった1回の怪我でそれから先の人生は、足から下、腰から下、首から下が動かない。こういった状態になってしまうと、どんなに優秀な整形外科医でも基本的にはどうすることはできません。

こういった患者さんを今は治せないのですが、将来治せるようになったとすると、それは基礎研究、基礎理学研究のおかげです。そういった思いから臨床医から基礎医学の研究に変更しました。そしてアメリカで研究者としてのトレーニングを受けました。

研究者として成功する秘訣「VW」とは?

20年前、サンフランシスコのグラッドストーン研究所でポスドクとして研究のトレーニングを受けました。そして、グラッドストーンではいろんなことを学びました。一番大切だったのはこのVWというモットーです。当時の研究所長、今名誉所長をされているRobert Mahley 先生が、ある時私たち若い研究者を集めて、「研究者として成功する秘訣を教えてあげよう」と、「それはVWだ」とおっしゃいました。

ロブは当時も今もフォルクスワーゲンに乗ってらっしゃいます。私は当時も今もトヨタに乗っておりまして、車から駄目だなと思ったんですけれども、この場合のVWはフォルクスワーゲンではなくて、「Vision&HardWorkだ」と。

非常に単純な言葉ですが、非常に重い言葉でした。Hard Workに至っては誰にも負けないくらい一生懸命働いていました。

でも、Dr.Mahleyに「Shinya, What’s your vision?」と聞かれた時に、私は、「いい論文を書きたいから、いい職に就きたいから」と答えたのですが、「伸弥、それはビジョンではない。本当のビジョンは何だ? それは短期的な目標だ。お前はどうして医者を辞めてアメリカに来たんだ? こんな小さいお子さんと奥さんも連れて」と言われました。そこで初めて自分のビジョンは、研究者になった理由は、論文を書くためじゃなかったと思い出しました。

手術が下手だったのもありましたがそれ以上に、今治せない脊髄損傷のような患者さんをなんとか研究することによって治したい。そう思ったのが、自分が研究者になった理由、自分のビジョンだったと思い出して、それ以降20年間、このビジョンを忘れないように心掛けています。こうやってVWを紹介するのも半分以上自分のため、自分に言い聞かせているからでございます。

山中教授と「万能細胞」の出会い

もうひとつアメリカ留学中に出会った大切なものが細胞です。ES細胞と呼ばれ、万能細胞とも言われます。1981年にイギリスとアメリカの研究者が、ネズミの受精卵をお母さんネズミの子宮から取り出して、体外で実験室で長期にわたって培養することに成功したのがES細胞と呼ばれる万能細胞です。

この細胞をつくられたMartin Evans先生は、ノーベル賞を受賞されています。どうしてこの研究がノーベル賞に繋がったかというと、それは万能だからです。万能というとスポーツ万能、勉強万能、何でもできることを万能と言いますが、じゃあこの細胞、何が何でもできるかといいますと、何にでもなれると、どんな細胞を創り出すことができるという意味で万能細胞と呼ばれています。

2つ性質があります。1つ目はほぼ無限に増やすことができます。そして増やした後で神経であるとか、筋肉、血液、体に存在する200種類以上の細胞を大量に作り出すことができる。だから万能細胞と呼ばれます。

ネズミのES細胞を使えば、ネズミのあらゆる細胞をつくりだすことができ、研究者が使える。ネズミというのは私たち医学者にとって一番大切な実験動物ですから、その細胞が、大量にどんな細胞でもつくれると。ものすごく理学研究、生物学研究に貢献しました。だからノーベル賞に繋がったわけです。

私はアメリカ留学中にこのES細胞に出会って、それ以降20年間にわたってずっとES細胞をはじめとする万能細胞の研究にずっと携わっています。

帰国後、アメリカと大きく違う日本の研究環境に戸惑った

留学して3年経ったころ、このES細胞の研究がすごく面白くて、自分ではずっとアメリカでやりたいと思っていたのですが、一緒に行っていた家内が子供を連れて日本に勝手に帰ってしまうという暴挙に出ました。

ちょうど上の娘が日本の小学校に入る歳になって、日本で教育を受けさせたいという理由から、旦那さんは二の次だと。私がひとりになって喜んだのはトム、ボスでした。これで伸弥がいくらでも研究できると。

私も一生懸命研究して、半年ぐらい頑張ったんですが、さすがに寂しくて日本に帰ることにしました。「日本に帰ってもこのES細胞の研究で頑張るんだ」と意気揚々と帰ったんですが、なかなかすべてが変わりました。

サンフランシスコというところはすごい研究者がたくさんおられて、研究環境も世界一に近い所がありました。そういうところから日本に帰ると、やはりアメリカであんなにうまくいったことが、同じようにやっても日本ではうまくいかない。どんどん元気がなくなってきました。

また、ネズミのES細胞の研究をしていたのですが、周りの先輩に「山中先生、ネズミのなんとかって細胞はおもしろいかもしれないけれども、もっと人間の病気に関係した勉強をしたほうがいいんじゃないか」というような忠告をうけました。

研究が理解されない苦しみから鬱に

自分の研究を理解されないということは研究者にとって、ものすごくつらい出来事です。そういうことを繰り返しているうちにとうとう病気になってしまいました。PADという病気で、この中にお医者様の方もおられると思いますが、PADが何かわからないと思います。

なぜかというと、私たちが勝手につけた名前であります。PADはなんの略かと言いますと、ポストアメリカディプレッションでありまして、これは結構大変な病気で、あまりにひどくてですね。もう研究できない、また自分のビジョン、研究でいつか人間の患者さんの役に立つんだと、本当にそんなことできるのかと、毎日ネズミの世話ばっかりやっていて、どんどん自信が無くなってしまって、手術が下手でももう一度臨床に戻ろうという直前までいっていました。

しかし、たまたまこの時期に2つの出来事が起こってPADを克服することができました。1つ目はそれまでネズミしかなかったのに、人間のES細胞がアメリカでできました。1998年です。このJames.Thomson先生。これができたことによって自分のやっているES細胞で人間の患者さんを救えるんじゃないか。

なぜかと言いますと、人間のES細胞、ネズミの細胞と一緒で万能細胞ですから、ここに書いたようにいろんな人間の細胞を大量に作り出すことができるだけです。ES細胞が無かったときはこういう細胞は手に入らなかったんですが、ES細胞があるとどんどん作れる。

そうしますといろんな病気、パーキンソン病、脊髄損傷、心不全。これらはたった1種類の細胞の機能不全で起こっています。ですからその1種類の細胞さえ人間のES細胞から大量に作って、移植してあげたら患者さんは治るんじゃないか。再生医療の切り札として人間のES細胞が一気に期待されるようになりました。

だから自分のやっているネズミのES細胞も役に立つかもしれないと、非常に勇気づけられたのを覚えています。ただ人間のES細胞をつくるためには、人間の受精卵をばらばらにして破壊する必要がありますから、未だに世界中で大きな反対意見があります。

当時のブッシュ大統領とローマ法王がお二人で人間のES細胞の悪口を言っていたと噂されたほど、それくらい政治と宗教のトップが反対されていたわけで、日本では全然使えないという状況が続いていますと。